Es posible terraformar Marte, dice el ex científico jefe de la NASA

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James Lauer Green es un Planetólogo estadounidense que trabajó en la NASA durante cuarenta años. Entre otras funciones, se desempeñó como Director de la División de Ciencias Planetarias. Ha llegado el momento de que deje esta agencia a la que se ha dedicado durante tantos años, no sin dejar atrás los contornos de un ambicioso proyecto: la terraformación del planeta Marte.

La colonización del planeta Marte es un sueño para muchos. Elon Musk predice en otros lugares que el hombre podría poner un pie allí «en cinco años como mínimo». Pero este planeta es particularmente inhóspito: su atmósfera muy escasa está compuesta principalmente de dióxido de carbono, argón y nitrógeno; el oxígeno solo está presente en pequeñas cantidades. La temperatura promedio es de -63 ° C y la presión atmosférica es 160 veces menor que la de la Tierra. A esto se suma la ausencia de agua líquida.

Un proyecto de terraformación de Marte cambiaría las propiedades y el clima del planeta para que se pudiera establecer una presencia humana a largo plazo. Se basa fundamentalmente en la reconstitución de una atmósfera, que luego tendría que ser calentada por el efecto invernadero. James Green tiene su propia idea de cómo hacer esto: en noviembre, propuso usar un escudo magnético gigante, colocado entre Marte y el Sol, que elevaría los niveles de temperatura y presión para que los humanos pudieran evolucionar en la superficie de Marte. no hay trajes espaciales.

Objetivo: crear un campo magnético artificial

Los detalles de este ambicioso proyecto se acaban de publicar en la revista. Ley de Astronáutica. « La magnetosfera de la Tierra ayuda a proteger al planeta de los posibles efectos esterilizantes de los rayos cósmicos y también ayuda a retener la atmósfera. », Explican Green y sus coautores. El campo magnético que protege a Marte de los vientos solares que “barren” su atmósfera, es lo que le falta al planeta rojo para algún día poder albergar permanentemente colonias humanas.

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La solución del equipo, que requiere un mínimo de energía y material, es crear un anillo artificial de partículas cargadas (similar a un «cinturón de radiación») alrededor del planeta, posiblemente formado por la expulsión de materia. Desde una de las lunas de Marte, como la que observamos entre Io y Júpiter: los materiales volátiles en la superficie de Io se ionizan y forman un toro magnético a través del cual Io puede desarrollar una corriente intensa. Se trataría aquí de utilizar ondas electromagnéticas y plasma para conducir una corriente líquida en el anillo, lo que daría lugar a un campo magnético global.

Impresión artística de la magnetosfera alrededor de Marte, formada por un campo magnético dipolo procedente de un anillo o bucle artificial de corriente eléctrica que circula por el planeta. El punto aproximado donde las presiones se igualan es la distancia de separación Rs. © RA Bamford y col.

« Es factible. Al detener la ‘extracción’, la presión aumentará. Entonces, Marte comenzará a terraformarse. Eso es lo que queremos: que el planeta participe en este proyecto de todas las formas posibles. Cuando aumenta la presión, aumenta la temperatura », declarar verde para New York Times. El principal desafío técnico en la creación de una magnetosfera marciana no es tanto la fuerza del campo magnético, sino sobre todo su tamaño: ¡debe abarcar todo el planeta! Cubrir toda la superficie de Marte implicaría un campo magnético de 100 nT en un mínimo de 37 millones de km²; la energía total almacenada en tal campo magnético es del orden de 1017 J, dicen los investigadores, una cantidad comparable al consumo total de electricidad del mundo en 2020. Los reactores de fusión en funcionamiento pueden ser una fuente eficiente de energía, cree el equipo.

Un circuito de plasma alimentado por las lunas de Marte.

Para crear un campo magnético artificial, se consideran varias opciones: restablecer el núcleo de hierro del planeta, usar imanes semiconductores permanentes en bucle continuo o una serie de imanes discretos, usar superconductores semiconductores o bucle de corriente de plasma similar a un toro de plasma impulsado por la corriente de un plasmasfera artificial.

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toro de plasma marte
El principio de un tor de plasma con propulsión de corriente, que produce un campo magnético. Las partículas cargadas se dirigen entre una serie de estaciones espaciales que guían a las partículas para formar el bucle de corriente. © RA Bamford y col.

Sin embargo, restablecer el núcleo de hierro es una opción que no es viable; En cambio, el equipo se inclina hacia una de las otras tres opciones y, en particular, el uso de un toro de plasma, que no requeriría ninguna estructura física de las dimensiones de Marte. El bucle de plasma se cargaría a través de partículas de materia ionizada de Fobos o Deimos.

Esta es la primera vez que un estudio científico ha explorado formas cuantificables de crear un campo magnético artificial en Marte. Pero si técnicamente es posible lograrlo algún día, la terraformación de Marte no es una ambición compartida por toda la comunidad científica. En 2018, Lucianne Walkowicz, astrónoma del Planetario Adler y cofundadora del grupo de defensa Alianza JustSpace, declarado en Pizarra que, dado lo que los humanos le han hecho a la Tierra, es muy probable que Marte se convierta en «una pesadilla ecológica». La científica también se muestra escéptica sobre la viabilidad real del proyecto, que según ella sigue siendo el dominio de la ficción. » Marte no parece tener las reservas de dióxido de carbono que necesita para inflar y calentar su atmósfera. », Subrayó en su momento.

Si bien es incierto si los enfoques propuestos se pondrán en práctica, los autores del estudio enfatizan que los principios explorados también son aplicables a objetos de menor escala, como naves espaciales tripuladas, estaciones espaciales o bases lunares, que se beneficiarían de la creación de mini-magnetósferas protectoras.

Fuente: Acta Astronautica, RA Bamford et al.

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