Más de 130 años después de su descubrimiento, esta polilla finalmente ha sido fotografiada

Un mes después del inicio de la pandemia de coronavirus, la foto Joel Sartore se despertó en su casa en Lincoln, Nebraska, y salió a buscar el periódico. Privado de sus habituales seis meses de viaje al año, quedó desolado, sin saber qué hacer con la cancelación de todas sus excursiones para el año 2020.

En el porche, miró una serie de insectos zumbando alrededor de una lámpara; libélulas, gitanos, escarabajos y muchos más se divirtieron. De repente, su cucaracha se fue volando.

«Pensé que podría mantenerme ocupado durante la pandemia fotografiando insectos y otros invertebrados ”, dice Sartore. Como fundador dearco fotográfico de National Geographic, apunta documentar todas las especies que viven en zoológicos y refugios en el planeta.

Después de esa mañana de abril, Sartore reclutó a dos de sus hijos adultos, así como a sus amigos Loren y Babs Padelford, dos entomólogos jubilados y aficionados que dedican su tiempo a la fotografía de insectos, para barrer los campos y prados del Nebraska y cinco estados vecinos en busca de algunas de las criaturas más pequeñas del reino animal, desde feroces hormigas hasta saltahojas multicolores y frágiles chinches. Al final, no menos de 900 nuevas especies se unieron al proyecto Photo Ark en solo ocho meses.

«Es una parte vital del proyecto Photo Ark y estaba justo debajo de mis narices, es increíble», dijo Sartore, quien fotografió a la mayoría de los invertebrados. en el lugar, en tiendas de campaña, antes de liberarlos.

Para la entrada número 11.000 de este proyecto al que dedicó varias décadas, Sartore eligió una polilla perteneciente a la especie Dichagyris longidens. (Para leer: Regrese a guigna, la especie número 10,000 del proyecto Photo Ark.)

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Tras recibir su nombre en 1890, esta polilla, originaria del suroeste de Estados Unidos y de unos 2,5 cm de largo, fue olvidada. Sabemos tan poco sobre esta especie que la fotografía de Joel Sartore es la primera de un espécimen vivo.

«Los mamíferos acaparan la atención, como los gorilas o los tigres, pero son los insectos a los que debemos la vida», dice, refiriéndose a su papel crucial como polinizadores y carroñeros que eliminan los desechos. Solo en los Estados Unidos, la contribución de insectos para la economía nacional alcanza los 70 mil millones de dólares al año. Al mismo tiempo, varios estudios muestran que los insectos están desapareciendo a un ritmo alarmante en todo el mundo, en gran parte debido a la pérdida de hábitat y a los pesticidas utilizados en la agricultura.

Profesor y comisario de Lepidópteros (polillas y mariposas) en el Museo de Historia Natural de Florida, Akito Y. Kawahara alabó la decisión de Sartore de destacar una polilla con motivo de este hito en el proyecto Photo Ark.

“Llama la atención sobre los pequeños seres de nuestro mundo, seres muy subestimados”, dice.

Ácaro misterioso

Cuando Sartore y su equipo capturaron su espécimen de Dichagyris longidens a orillas del río Pecos en Nuevo Mexico En septiembre de 2020, enviaron una foto del misterioso insecto a Bob Biagi, editor del sitio web de identificación de especies. BugGuide. Su respuesta fue inmediata: “Llevamos al menos 130 años esperando esta foto. «

Dichagyris longidens es un tipo de mariposa gusano cortador, polillas pequeñas o polillas muy similares. Es difícil incluso para los científicos diferenciarlos, dice Kawahara, razón por la cual Dichagyris longidens ha sido tan poco estudiado.

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Las polillas se originan a partir de una larva llamada gusano cortador que emerge del suelo por la noche para cortar los tallos de las plantas, generalmente brotes jóvenes, y derribarlos. Algunas especies están clasificadas como plagas nocivas para la agricultura, como Euxoa auxiliaris, pero la mayoría no representan un peligro para los cultivos, garantiza Kawahara.

Las polillas también están en el menú de los murciélagos, ya que son particularmente «carnosas», dice Kawahara, y polinizan a los murciélagos. flores de la noche. El papel polinizador de las polillas a menudo es eclipsado por el ojo público por las mariposas y las abejas, agrega.

La Tierra es el hogar de 160.000 especies conocidas de polillas y mariposas, pero todavía no se han identificado aproximadamente 200.000. «Hay tantos errores de los que no sabemos mucho», dice. Scott Bundy, profesor de entomología en la Universidad Estatal de Nuevo México.

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