¿Océanos en el espacio? “Son mucho más grandes que en la Tierra”

La presencia de agua en nuestro sistema solar, en forma de vapor o hielo, ha sido demostrada y comunicada por los científicos durante mucho tiempo. Pero, ¿sabías que el agua líquida también existe? ¿E incluso océanos absolutos? Las investigaciones realizadas por las expediciones espaciales Galileo, alrededor de Júpiter, y Cassini, alrededor de Saturno, permitieron, de hecho, grandes avances en el tema. Christophe Sotin, profesor de la Laboratorio de Planetología y Geociencias de Nantessolo tiene uno conferencia pública sobre este tema este jueves por la noche*. Entrevista a este científico planetario que también es reconocido por haber sido director científico de la exploración del sistema solar al servicio de NASA🇧🇷

Christophe Sotin, reputado planetólogo, actualmente profesor de la Universidad de Nantes. – C.Sotin

Explicas que hay océanos ocultos en las lunas de Júpiter y Saturno. ¿De qué estamos hablando exactamente?

Estamos hablando de océanos de agua líquida cubiertos por una envoltura de hielo de varios kilómetros, incluso varias decenas de kilómetros. Son invisibles, pero están ahí. Son incluso mucho más grandes que los océanos de la Tierra. Pueden tener hasta 100 kilómetros de espesor, en comparación con la profundidad promedio de los océanos de nuestra Tierra, que es de alrededor de 3 kilómetros.

¿En qué lunas se encuentran estos océanos?

Fueron detectados en Europa, satélite natural de Júpiter, gracias a la misión galileo quienes, desde finales de la década de 1990, han visto allí campos magnéticos inducidos. La mejor explicación para estos campos magnéticos inducidos, que también se encuentran en los océanos de la Tierra, es la presencia de un océano salado profundo. La misma observación se hizo en Ganímedes, la luna de Júpiter y la luna más grande del sistema solar. También se han detectado océanos en Encelado, una pequeña luna de Saturno, gracias a la Misión Cassini lo que reveló la presencia de géiseres allí. Esta es una verdadera sorpresa porque pensamos que Enceladus era solo una bola de helado. Finalmente, la otra luna donde se corrobora la presencia de océanos, con diferentes métodos, es Titán, la luna más grande de Saturno.

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¿Son estos océanos propicios para la vida?

Sí, completamente. Esto se llama territorios habitables. Son lugares habitables para estilos de vida sencillos. Lo que no quiere decir que estén habitados. Para Enceladus y Europa, existe un gran parecido con el fondo de los océanos de la Tierra.

¿Podríamos imaginar encontrar plantas o animales allí?

No. Preferimos pensar en organismos unicelulares: bacterias, microbios… Las mismas primeras formas de vida que existieron en la Tierra hace 4.000 millones de años.

Foto del planeta Saturno tomada por la Agencia Espacial Europea.
Foto del planeta Saturno tomada por la Agencia Espacial Europea. – J. Depasquale/AFP

¿Cómo saber más ahora?

¡Va a ver! ahí está la misión cortadora de europa Quién será lanzado en 2024 por la NASA para el estudio de Europa. Hay una misión europea que se interesará por Ganímedes. También está la misión. Libélula para ir a Titán en 2028. Y un proyecto para ir y estudiar a Encelado con más detalle. El descubrimiento de los océanos ha generado gran interés en la comunidad planetaria. Involucra a personas de todas las disciplinas, biología, química orgánica, no necesariamente astrofísicos.

¿Por qué estos descubrimientos son tan fascinantes?

Porque el agua es un ingrediente esencial para la vida. Y que existe un vínculo entre la existencia de vida extraterrestre y el surgimiento de vida en la Tierra, cuestión que aún no ha sido resuelta. También está la cuestión de si la vida es exclusiva del Tierra o si puede desarrollarse en otros planetas. Este tema es realmente fascinante, lo veo con mis alumnos o con el público que asiste a conferencias.

¿Podemos pensar que habría otros océanos en otras partes del sistema solar?

Sí ! Hablamos mucho de un océano adentro Plutónotro dentro de Triton [lune de Neptune]🇧🇷 Hay Calisto, una luna de Júpiter, donde también parece posible. Y hay océanos que probablemente alguna vez existieron dentro de Ceres, que ahora es un planeta enano pero que anteriormente se sabía que era el asteroide más grande entre Marte y Júpiter. ¡Aún queda mucho por explorar!

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* A las 19 h, este jueves, en el Museo de Historia Natural de Nantes.

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