Ola de calor en la India: cómo se relaciona la ‘ciencia de la atribución’ con el cambio climático

¿La ola de calor de 2003 fue causada por el calentamiento global? ¿Qué pasa con las tormentas de 2018 en Francia? ¿Y la ola de calor de 2019? “Durante muchos años, respondí que no deberíamos hacer la conexión entre un evento extremo único y el calentamiento global”, admite Robert Vautard, director de investigación del CNRS y director del Instituto del Clima Pierre-Simon Laplace (IPSL).

Sin embargo, los informes del IPCC son formales y advierten sobre la multiplicación de eventos extremos debido al cambio climático inducido por el hombre. Pero estos fenómenos meteorológicos siempre tienen múltiples causas y, hasta hace poco tiempo, Robert Vautard y sus colegas climatólogos evitaban vincularlos individualmente con el calentamiento global.

Hoy, una disciplina está cambiando la situación: la ciencia de la atribución. Es esta ciencia la que ha permitido a la red de científicos World Weather Attribution (WWA) afirmar que la ola de calor que ha afectado a India y Pakistán desde marzo se ha vuelto treinta veces más probable por el cambio climático.

Probabilidad de ocurrencia de eventos extremos

La ciencia de la atribución proporciona un marco metodológico para evaluar el grado de influencia del cambio climático en un evento meteorológico. Hace pocos años que el público en general lo conoce, pero “el estudio histórico que estableció los conceptos de la ciencia de la atribución data de 2004 y se refiere a la ola de calor de 2003”, recuerda Robert Vautard. “Mostró que no podemos decir que el calentamiento global provocó que ocurriera un evento extremo, pero sí podemos hablar de su probabilidad en relación con el cambio climático”, continúa el científico.

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Desde 2014, los científicos de WWA, una red de investigadores que incluye a Robert Vautard, se han especializado en la ciencia de la atribución. Los estudios sobre desastres naturales se inician según criterios muy específicos. “En India y Pakistán, la duración y la precocidad de la ola de calor nos desafiaron”, señala el director de IPSL.

Luego, los científicos hacen observaciones e identifican tendencias en la evolución del clima, luego ejecutan simulaciones. Al comparar los resultados en un clima preindustrial y el clima actual modificado por humanos, los científicos pueden determinar qué tan probable es que se haya vuelto la ola de calor.

En 2021, varios eventos extremos vinculados al calentamiento global

Sin el efecto de la actividad humana sobre el clima, esta ola de calor tendría una probabilidad de 1 entre 3.000 de ocurrir, en comparación con la actual de 1 entre 100, concluyen los científicos. “Lo que estamos diciendo es que este evento podría haber ocurrido sin el cambio climático, pero con menos probabilidad”, resume Robert Vautard.

Estos métodos de investigación también permitieron a la WWA establecer un vínculo entre el domo de calor que golpeó a América del Norte en junio de 2021 y el calentamiento global. Así como el cambio climático ha hecho que las inundaciones que devastaron Alemania y Bélgica en julio de 2021 sean hasta nueve veces más probables, según un estudio de WWA publicado el pasado agosto. La particularidad de la WWA es, de hecho, que los científicos realizan sus estudios “casi en tiempo real”, justo después del evento estudiado o incluso cuando está en curso. “Es importante porque cuando ocurren desastres, es cuando los tomadores de decisiones y los medios reciben atención”, dice Robert Vautard.

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No hay vínculo con el aumento de las temperaturas

El grupo de investigadores también tiene en cuenta criterios económicos y sociales. “Estamos estudiando las razones, en la estructura de las sociedades, por las que ocurrió este evento”, especifica el científico del CNRS. Esto, por ejemplo, permitió a los investigadores afirmar que la pobreza, la infraestructura deficiente y las condiciones climáticas naturales eran más responsables del hambre en Madagascar que el calentamiento global.

A veces, los análisis concluyen que un evento extremo no está relacionado con el calentamiento global. Las tormentas Eleanor y Friederike que azotaron Europa Occidental en enero de 2018, por ejemplo, no se vieron afectadas significativamente por el cambio climático, según la WWA. Por otro lado, la ola de calor que asoló Francia en 2019 se vio agravada por el calentamiento global. Los científicos también están de acuerdo en que el vínculo entre la frecuencia y la intensidad de las olas de calor y el calentamiento global está claramente establecido, a diferencia de otros eventos como los ciclones, donde el vínculo parece menos obvio.

Un margen de error a veces significativo

La ciencia de la atribución, por lo tanto, no permite establecer una relación formal de causa y efecto entre un desastre y el calentamiento global. Sin embargo, va más allá de las observaciones generales del IPCC sobre el aumento de los peligros naturales en el mundo.

Estos estudios siempre tienen un margen de error, que es alto en el caso del estudio de India y Pakistán debido a la falta de datos sobre eventos tan raros. Pero su multiplicación corrobora las advertencias del IPCC en sus últimos informes: los cambios visibles vinculados al calentamiento global aún no están por venir, ya están ocurriendo.

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