Un agujero negro en el corazón de nuestra galaxia: la histórica imagen captada a 27.000 años luz de la Tierra

Los astrónomos han revelado la primera imagen del agujero negro supermasivo en el centro de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Este resultado proporciona una prueba irrefutable de que el objeto es de hecho un agujero negro y proporciona pistas valiosas sobre el funcionamiento de estos gigantes, que se cree que están en el centro de la mayoría de las galaxias.

La imagen es histórica. Fue producido por un equipo de investigación global llamado Event Horizon Telescope (EHT) Collaboration, basado en observaciones de una red global de radiotelescopios. Esta imagen es una visión largamente esperada del objeto masivo que se encuentra en el centro de nuestra galaxia.

Los científicos habían observado previamente estrellas que orbitaban un objeto invisible, compacto y muy masivo en el centro de la Vía Láctea. Esto sugiere fuertemente que este objeto, conocido como Sagittarius A (Sgr A), era un agujero negro, y la imagen de hoy proporciona la primera evidencia visual directa de esto.

Aunque no es posible ver el agujero negro en sí, porque está completamente oscuro, el gas brillante que lo rodea revela una firma característica: una región central oscura (llamada «sombra») rodeada por una estructura brillante en forma de anillo. Él nueva imagen captura la luz desviada por la poderosa gravedad del agujero negro, quien es qcuatro millones de veces más masivo que nuestro Sol.

Un telescopio del tamaño de la Tierra

«Nos sorprendió lo bien que el tamaño del anillo coincidía con las predicciones de la teoría de la relatividad general de Einstein», dijo el científico del proyecto EHT Geoffrey Bower del Instituto de Astronomía y Astrofísica de la Academia Sinica en Taipei. «Estas observaciones sin precedentes han mejorado drásticamente nuestra comprensión de lo que sucede en el centro de nuestra galaxia y ofrecen nuevos conocimientos sobre cómo estos agujeros negros gigantes interactúan con su entorno».

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El agujero negro se encuentra a unos 27.000 años luz de la Tierraparece tener en el cielo un tamaño equivalente a una dona en la luna. Para visualizarlo, el equipo creó el poderoso EHT, que unió ocho observatorios de radio existentes en todo el planeta para formar un solo telescopio virtual «del tamaño de la Tierra». El EHT observó a Sgr A durante varias noches, recopilando datos durante varias horas a la vez, como un tiempo de exposición prolongado en una cámara.

Un primer agujero negro descubierto en 2019 en otra galaxia

Este avance sigue a la publicación en 2019 de la primera imagen de un agujero negro, llamado M87, en el centro de la galaxia más lejana Messier 87. Los dos agujeros negros se parecen notablemente, aunque el de nuestra galaxia es más de mil veces más pequeño y menos masivo que M87.

“Tenemos dos tipos completamente diferentes de galaxias y dos masas de agujeros negros muy diferentes, pero cerca del borde de estos agujeros negros se ven notablemente similares”, dice Sera Markoff, copresidenta de la junta científica de EHT y profesora de astrofísica. Universidad de Ámsterdam, Países Bajos. «Esto nos dice que la relatividad general gobierna estos objetos de cerca, y que cualquier diferencia que veamos más lejos debe deberse a diferencias en la materia alrededor de los agujeros negros».

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