Una nueva estructura colosal descubierta en la Vía Láctea

A pesar de que los astrofísicos han estado estudiando la Vía Láctea durante décadas, nuestra posición particular dentro de ella y nuestros medios de observación no nos permiten detectar todos los objetos que están allí y, cuando es apropiado, los científicos a menudo se encuentran con dificultades. Sin embargo, incluso en estas condiciones, resulta extraño que los instrumentos nunca hayan detectado a Taboa (la cola del gato), una colosal estructura galáctica que mide más de 3.500 años luz, descubierto recientemente por astrofísicos chinos.

La estructura recién descubierta llamada Taboa es una verdadera rareza astronómica. Es un ciclo largo de gas, tan grande que los astrónomos no saben si podría ser parte de un brazo espiral galáctico que nunca habíamos notado hasta ahora.

Aunque este no es el signo de un brazo en espiral no mapeado, Taboa puede ser el filamento de gas más grande en nuestro galaxia descubierto hasta ahora. Fue descrito en un artículo aceptado por Las cartas del diario astrofísico, disponible en el servidor de preimpresión arXiv.

Una nueva estructura revelada al observar nubes de hidrógeno

La estructura ” parece ser el filamento gigante más grande y distante de la galaxia hasta la fecha. La cuestión de cómo se produce un filamento tan grande en esta ubicación galáctica extrema permanece abierta. Alternativamente, Taboa podría ser parte de un nuevo brazo … aunque es sorprendente que la estructura no siga completamente la deformación del disco galáctico. Escribe a los autores de la Universidad de Nanjing en China.

Hay varias razones por las que es difícil trazar un mapa de la Vía Láctea en tres dimensiones. Una es que es muy difícil calcular las distancias a los objetos cósmicos. Otra es que hay muchos objetos, por lo que puede ser difícil saber si algo es un grupo grande o simplemente una colección aleatoria distribuida a lo largo de una línea de visión. Para desentrañar todo esto, un equipo dirigido por el astrónomo Chong Li de la Universidad de Nanjing utilizó el enorme radiotelescopio esférico de 500 metros de apertura (FAST) para buscar nubes de hidrógeno atómico neutro (HI).

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Mapeo de nubes atómicas de hidrógeno neutro HI, indicando la ubicación de Taboa. © Chong Li y col. 2021

Estas nubes se encuentran generalmente en los brazos espirales de galaxias como el nuestro; Al estudiar las sutiles diferencias en la luz del hidrógeno, es posible mapear el número y la disposición de los brazos de la Vía Láctea desde adentro.

En agosto de 2019, los científicos utilizaron FAST para buscar transmisiones de radio HI, y los datos revelaron lo que parecía ser una estructura grande. Cuando calcularon la velocidad a la que se movía la estructura, se llevaron una sorpresa: su velocidad era consistente con una distancia de aproximadamente 71,750 años luz desde el centro de la galaxia, las regiones exteriores de la galaxia.

Una estructura colosal que intriga

Esta distancia, mayor que cualquier brazo espiral conocido en esta región de la galaxia, significaría que la estructura es absolutamente enorme, con un tamaño de aproximadamente 3590 años luz de largo y 675 años luz de ancho, según los datos de FAST. Pero luego, cuando los investigadores combinaron sus resultados con los datos de observación HI4PI de HI, encontraron que podría ser incluso mayor, hasta unos 16.300 años luz de longitud. Esto lo haría aún más colosal que la estructura gaseosa conocida como el Cinturón de Gould, que recientemente se estimó en 9.000 años luz de largo.

El descubrimiento plantea preguntas interesantes. La mayoría de los filamentos de gas se encuentran mucho más cerca del centro galáctico y están asociados con brazos espirales. Si es un filamento, no se sabe cómo logró formarse e ir más allá de los familiares brazos espirales de la Vía Láctea. Por otro lado, si es un brazo en espiral, también es especial. El disco galáctico de la Vía Láctea se tambalea y deforma debido al encuentro con otra galaxia hace mucho tiempo. Sin embargo, la forma de Taboa no se ajusta completamente a esta deformación.

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Orígenes: arXiv

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