Cometa ZTF visible a simple vista desde este fin de semana

El cometa C/2022 E3 ZTF, proveniente de los confines del sistema solar, ha sido visible a simple vista desde este fin de semana. DAN BARTLETT / AFP

Por primera vez en 50.000 años, el cometa C/2022 E3 ZTF, procedente de los confines del sistema solar, es visible en Francia hasta principios de febrero.

Esto se esperaba hace 50.000 años. Cometa C/2022 E3 ZTF, proveniente de los confines del sistema solar, ha sido visible a simple vista desde este fin de semana. Este pequeño cuerpo rocoso helado fue descubierto en marzo de 2022 por el programa Zwicky Transient Facility (ZTF), que opera el Telescopio Samuel-Oschin en el Observatorio Palomar en California. Su último paso tan cerca de la Tierra se remonta al Paleolítico y los neandertales. Los entusiastas de la astronomía podrán observar este objeto celeste extremadamente raro hasta principios de febrero. De hecho, debería pasar lo más cerca posible de la Tierra (es decir, 42 millones de km), alrededor del 1 de febrero. Le Figaro te guía para tratar de localizar esta estrella luminosa.

¿Cómo es la ZTF?

Cuando uno cometa se acerca al Sol, el hielo contenido en su núcleo se sublima y deja escapar una larga estela de polvo que refleja la luz del Sol. Es este cabello brillante, apodado coma, el que se puede observar desde la Tierra. El pequeño cuerpo rocoso, estimado en alrededor de 1 km de diámetro, fue detectado cuando pasaba por la órbita de Júpiter. Luego se dirigió hacia el Sol hasta alcanzar su perihelio, es decir, su punto más cercano al Sol, el 12 de enero. El objeto celeste fue entonces “10% más” del Sol que de la Tierra (unos 150 millones de km), dijo a la AFP Nicolas Biver, del Observatorio París-PSL.

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ZTF estará en el apogeo de su brillantez “cuándo estará más cerca de la Tierra”, dijo a la AFP Thomas Prince, profesor de física en el Instituto de Tecnología de California. El cuerpo celeste está coloreado de verde porque los rayos ultravioleta del Sol fueron absorbidos por una molécula del cometa, el carbono diatómico, precisa el diario estadounidense, el New York Times . Esta reacción le da a ZTF su color particular y lo hace, de hecho, más reconocible.

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¿Cómo observarlo?

Si es más fácil divisar el cometa gracias a unos prismáticos o un telescopio, en cambio será visible a simple vista por la noche bajo un cielo sin mucha luna y, por supuesto, libre de contaminación lumínica. Eric Lagadec, astrofísico del Observatorio de la Costa Azul, experto en polvo de estrellas, aconseja a los observadores en su cuenta de Twitter que se mantengan alejados “ciudades y contaminación lumínica” aprovechar el fenómeno.

El experto precisa que ZTF «pasar entre la Osa Mayor y la Osa Menor» y por lo tanto es necesario «buscar una vista despejada hacia el norte». La mejor ventana de visualización es esta semana, dicen los expertos. Debería estar más cerca de la Tierra a principios de febrero antes de sumergirse en el hemisferio sur y regresar a los confines del sistema solar.

¿Cuándo es su regreso?

Según los modelos actuales, los cometas proceden de dos reservorios: el cinturón de Kuiper, más allá de la órbita de Neptuno, o la nube de Oort, una vasta zona teórica situada hasta un año luz del Sol, en el límite de su campo gravitatorio. “Según la inclinación del plano de su órbita, se trataría de un cometa de periodo largo con origen inicialmente en la nube de Oort”, según Nicolas Biver, del Observatorio París-PSL. Durante su anterior paso cerca del Sol 50.000 años antes, el gélido visitante había partido en dirección contraria, pero sin llegar a la nube de Oort. Esta vez ella podría ser «definitivamente expulsado del sistema solar».

Los científicos aprovecharán, por tanto, la que podría ser su última visita para intentar comprender mejor la composición de los cometas, gracias a las observaciones del Telescopio espacial James Webb. “Vamos a verlo desde todos los ángulos. No es el cometa del siglo, pero estamos felices de poder observar cometas como estos cada uno o dos años porque los consideramos remanentes de la formación del sistema solar»., detalló Nicolás Biver. Está «visitante raro» traerá “información sobre los “habitantes” de nuestro sistema solar mucho más allá de los planetas más distantes”, a su vez agregó a la AFP, Thomas Prince, del Instituto Tecnológico de California.

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